四大文明古国

四大文明古国,或稱四大古文明,是流行於漢語文化圈的一個概念,一般指古埃及美索不達米亞(古巴比倫位於今伊拉克)、古印度中國此四處人类文明最早誕生的地區。[1]四大文明古國是四大古文明的舊稱,而四大古文明也是比較合理的說法,其中四大古文明的意義並不在時間的先後,而在於他們為現在文明的發源地,亦可以說是一個創造點。 西方历史学也有相当于“四大文明古国”的概念,[2]或者诸如“文明的摇篮”等的类似概念。[3]

概念的起源和内容

梁启超在其写于1900年的《二十世纪太平洋歌》中,认为“地球上古文明祖国有四:中国、印度埃及小亚细亚是也”。[4]但四大文明古国的说法不是梁启超发明的,西方国家很早就有four major early (ancient) civilizations的说法,在美国一些历史教科书中也有这种说法。[5]英国BBC广播公司的大型记录片《文明的轨迹》里,将古中国、古埃及、古巴比伦、古印度称作世界四大古文明。

學者認為四大文明古國都是建立在河川臺地附近,原因是有固定的水源使農業商業較容易發展。人類固然離不開水,不過,歷史學家認為,中國文明之初,先發生于山嶽,然後擴展到河域。[6]在距今7000年-5000年前,在北半球两河流域尼罗河印度河恒河流域以及黄河长江流域相继产生了世界四大文明,相继由新石器时代进入青铜器时代,而后步入 金屬器时代。人类今天所拥有的很多哲学科学文学艺术等方面的知识,一般都可以追溯到这些古老文明的贡献。

四大文明古國的社會制度,巴比倫採用奴隸制,印度實行種姓制度,中國在春秋戰國以前採用封建制井田制。都有自己的神话传说。國家政權則較晚誕生,古代都利用宗教神话来加强君主统治,巴比伦的统治者汉谟拉比自称“月神的后裔”,古埃及的法老自称是“太阳神的儿子”,中国的君主自称“天子”。

四大文明古国都有自己的历法,一年都分12个月并且有闰月。各个文明都创造了自己的文字。印度河、黄河、两河流域的文明都使用陶轮制,埃及和两河流域都较早的计算了圆周率,中国较早发现了勾股定理或其实际应用(“勾三股四弦五”),印度则发明了印度數字(阿拉伯数字)。[7]