语言系属分类

语系图

语言系属分类(英語:Language family)是指根据语言的演化关系,对语言进行分类的方法,具有相同祖先的语言被归为一类,类似生物分类法。分类依据为各语言语音词汇语法之间的对应特征和演变规律。

英语中,一般将语言的最早出现的分类单元称为“语系”(language family)。语系之外英语中參照生物的分類系統命名。汉语中,习惯上将语系的下一级分类单元称为“语族”,语族的下一级分类单元称为“语支”,语支下为具体的语言。如英语属于印欧语系日耳曼语族西日耳曼语支。实际上,语言分层情况远多于这四层结构,因此也有“亚语族”、“亚语支”等分类单元。有人提出在语族和语支之间增设“语群”,在语支和语言之间增设“语组”或“语团”。而在語系之上,則有「超語系」、「大語系」,或稱為「語門」,语系之上的研究工作始于20世纪末期,目前存在较大争议。

当没有适合的分类单元可以用作后缀时,汉语习惯称为“某某诸语言”,英语则用复数的“xxx languages”表示。

原则上,分类学将能相互听懂的称作同一语言,不能相互听懂的称作不同语言。语言之下还分为方言,方言间可相互听懂但存在一些差别。但是,基于传统、政治、文化等原因,语言、方言的区分并不如上述定义那样严格。汉语传统上将闽语粤语等不能听懂的语言称为方言(“方言”一词在汉语中原本并没有能不能听懂的区别,对译了英语“dialect”一词后才产生了能不能听懂的区别)。在日本,传统上将不能听懂的琉球语称作沖繩方言。而於其下的稱,如閩南語潮汕片漳泉片日語近畿方言和內弁等。而能相互听懂的塞尔维亚语克罗地亚语波斯尼亚语黑山语则因政治原因被称作不同语言。

现今全世界现存的语言約7000種,根据系属分类的方法,确定每种语言的祖先,称为“祖语”。所有人类语言的祖语被称作原始人类语言(又叫“原世界语”),被假定为智人出现后走出非洲前所使用的的语言,但这一观点争议巨大。

一般只对自然语言进行系属分类,而不考虑人工语言

语言与生物物种不同,任何语言都会相互影响而产生新语言,因此判断语言系属分类并非易事,语言间究竟是同源、借用、语言联盟还是三者都有,常常引发巨大争论。